• Paolo Benanti

L'AI cinese accusa gli US di avere avuto già casi di Covid-19 nel luglio 2019

Che tra US e Cina non ci sia un clima di distensione è ormai noto ai più. Che questo riguardi la bilancia commerciale, la globalizzazione, gli interessi geopolitici e le telecomunicazioni compare ormai regolarmente su diversi media. Anche che Trump abbia più volte deliberatamente chiamato il SARS-CoV-2 il virus cinese è forse legato a tutto questo. La tensione tra le due potenze economiche passa quindi anche dalla pandemia da Covid-19.


Per questo mi ha molto colpito un articolo comparso sul South China Morning Post che riporta come il Thiane-1, un supercomputer cinese, ha riconosciuto che macchie bianche rilevate sui polmoni di un giovane vaper americano rilevate la scorsa estate suggeriscano una probabile infezione di Covid-19.



Il pezzo è nella sezione Cina/Società ed è a firma di Stephen Chen un giornalista che, nella sua breve descrizione, si qualifica come uno che indaga su importanti progetti di ricerca in Cina, un nuovo centro di innovazione scientifica e tecnologica. Lavora per le Poste dal 2006. È un alunno dell'Università di Shantou, dell'Università di Scienza e Tecnologia di Hong Kong e del programma Semestre in mare a cui ha partecipato con una borsa di studio completa della Fondazione Seawise.


Insomma ci sono tutti gli elementi per trarre da questo articolo un qualcosa di gustoso per disegnare scenari e rilevare dati importanti su questo fronte di conflitto US-Cina che si va allargando anche alla pandemia. Ecco il pezzo di Chen in traduzione.



Un supercomputer in Cina ha scoperto che un giovane vaper [cioè un utilizzatore di quelle che da noi si chiamano sigarette elettroniche, NdT] in ospedale per una "polmonite misteriosa" negli Stati Uniti la scorsa estate potrebbe essere vittima di coronavirus.

La macchina Tianhe-1 ha rilevato caratteristiche distinte - suggerendo un'alta probabilità di Covid-19 - nell'immagine TAC di un paziente che si è gravemente ammalato tra luglio e agosto nella Carolina del Nord, secondo un rapporto diagnostico visto dal South China Morning Post . La macchina si trova presso il National Supercomputer Center di Tianjin. Le caratteristiche includevano chiazze bianche che invadevano le parti inferiori di entrambi i polmoni, un fenomeno che ha fatto più volte innalzare le sopracciglia di alcuni radiologi nella fase iniziale dell'epidemia perché raramente si vedeva in altri tipi di polmonite.

"L'immagine mostra le caratteristiche di Covid-19 e si raccomanda una diagnosi completa in combinazione con informazioni epidemiologiche e altre caratteristiche cliniche", afferma il rapporto generato dall'intelligenza artificiale.

Il paziente era una delle cinque persone che si sono presentate all'ospedale WakeMed di Raleigh, nella Carolina del Nord, all'incirca nello stesso momento, con lesioni polmonari acute, secondo le informazioni sul sito web dei Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie.


Un paziente in un ospedale americano a luglio o agosto dell'anno scorso potrebbe aver avuto il coronavirus, ha concluso un supercomputer cinese con il compito di diagnosticare Covid-19. I medici statunitensi hanno affermato che i sintomi potrebbero essere associati allo svapo.


Di età compresa tra 18 e 35 anni, i cinque pazienti hanno manifestato sintomi simili, tra cui respiro corto, nausea, vomito, stomaco a disagio e febbre. “Tutti e cinque i pazienti sono stati ricoverati in ospedale per insufficienza respiratoria ipossiemica; tre hanno richiesto una terapia intensiva per la sindrome da distress respiratorio acuto, uno dei quali ha richiesto intubazione e ventilazione meccanica ”, ha affermato il Rapporto settimanale sulla morbilità e mortalità degli Stati Uniti.


I medici hanno eseguito test per l'influenza e altri agenti patogeni noti per identificare la causa dell'infezione e i risultati sono risultati negativi.


Tutti i pazienti sono sopravvissuti e i loro casi sono stati aggiunti dal CDC degli Stati Uniti in un pool di centinaia di pazienti "potenzialmente associati allo svapo", o al fumo di sigarette elettroniche, avvenuti l'anno scorso. Lo svapo è aumentato rapidamente negli Stati Uniti negli ultimi anni.


Il dottor Kevin Davidson, che ha guidato un'equipe medica che ha esaminato questi pazienti al WakeMed, ha difeso la diagnosi originale.


Il supercomputer Tianhe-1 presso il National Supercomputing Center di Tianjin, in Cina.


Il supercomputer cinese avrebbe potuto commettere un errore, secondo Davidson, perché le caratteristiche identificate nelle immagini TAC non erano affatto uniche.


"Aver trovato nel petto [con la TAC, NdT] di infiltrati di vetro smerigliato alveolare è altamente non specifica ed è visibile in molti tipi di infezione", ha scritto in una risposta via e-mail [In radiologia , l' opacità a vetro smerigliato (GGO) è una scoperta non specifica sulle scansioni di tomografia computerizzata (CT) costituita da un'opacità nebulosa che non oscura le strutture bronchiali o i vasi polmonari sottostanti, che indica un riempimento parziale degli spazi aerei nei polmoni da parte dell'essudato o trasudato, nonché ispessimento interstiziale o parziale collasso degli alveoli polmonari, NdT].


Altre infezioni virali, lesioni polmonari acute dovute a tossicità inalante o farmacologica, malattie polmonari autoimmuni e alcune esposizioni ambientali potrebbero determinare schemi simili, secondo Davidson. Ciò che Tianhe-1 ha identificato potrebbe quindi essere una "sovrapposizione" tra i pazienti di Covid-19 e di svapo.


Davidson ha aggiunto che non ci sono prove che suggeriscono che i cinque pazienti fossero collegati a un'unica fonte di contagio, e non hanno visto segni di diffusione della comunità nei quartieri.

"I nostri casi si sono verificati nell'estate 2019, non sono stati raggruppati in gruppi come ci si aspetterebbe da malattie trasmissibili", ha detto. E "si sono rapidamente dissipati senza alcuna ricorrenza".


Davidson ha affermato che l'ospedale è stato sopraffatto dai pazienti Covid-19. Non ha risposto a una richiesta di ulteriori dati sui pazienti.



Sebbene l'epidemia sia stata rilevata per la prima volta a Wuhan, alcuni scienziati ritengono che il virus potrebbe essersi diffuso tranquillamente tra gli umani prima di innescare l'attuale pandemia globale.


Il dottor Francis Collins, direttore del National Institutes of Health degli Stati Uniti, ha affermato che uno dei possibili scenari è che il nuovo coronavirus è passato dagli animali agli umani anni fa prima di diventare in grado di causare la malattia umana.


"Quindi, a seguito di cambiamenti evolutivi graduali nel corso di anni o forse decenni, il virus alla fine ha acquisito la capacità di diffondersi da uomo a uomo e causare malattie gravi, spesso pericolose per la vita", ha scritto in un articolo pubblicato sul sito web dell'istituto scorso mese.


Uno dei motivi per cui gli scienziati pensano che ciò potrebbe essere il caso è che alcuni geni che consentono al nuovo coronavirus di legarsi con le cellule umane con super-efficienza non si trovano nei virus sugli ospiti animali.


Ma si trovano in alcuni virus nell'uomo, come Aids ed Ebola, suggerendo la possibilità di adattamento continuo attraverso focolai ripetuti e di piccoli gruppi nelle società umane.


La Cina ha fatto ampio uso della tecnologia di intelligenza artificiale per aiutare i medici a identificare i pazienti con coronavirus. Questi sistemi hanno raggiunto un'accuratezza fino al 96% e sono stati utilizzati per correggere i risultati dei test falsi negativi che si sono verificati spesso nei tamponi orali, secondo gli scienziati coinvolti nei progetti.



Un medico dell'ospedale Jinyintan di Wuhan che aveva sottoposto a screening un gran numero di pazienti utilizzando un intelligenza artificiale come strumento diagnostico assistito ha affermato che la tecnologia potrebbe aiutare gli investigatori a passare attraverso un gran numero di archivi TAC "senza sudore".


Il medico ha affermato che l'IA è stata accurata e rapida e "migliorata di giorno in giorno". Tuttavia, ha aggiunto che l'IA potrebbe anche fare errori, quindi gli umani dovrebbero prendere le decisioni finali.


Il disaccordo tra Tianhe e il team di WakeMed potrebbe essere risolto in un test di laboratorio per il nuovo coronavirus nei campioni del paziente, ha detto il medico Wuhan che ha rifiutato di essere nominato.


"Se i campioni non sono più disponibili, è possibile invece eseguire un test degli anticorpi", ha aggiunto.

Al di là delle differenti questioni poste dall'articolo mi piacerebbe qui riassumere alcune linee o piste di riflessioni che l'articolo stesso fa emergere.


1. Le informazioni, specie quelle che lavorano informazioni tratte da dati e numeri difficilmente sono neutre. Ogni dato che diviene informazione lo fa in forza di una sua significazione. Significare un dato è in qualche modo proiettare i presupposti o le credenze dell'osservatore nell'osservato. Qui le letture offerte da Cina e US quanto mai ci mostrano che l'informazione in quanto tale non è mai neutra.


2 Il tema di letture di TAC con AI addestrate per trovare una specifica patologia o il cui set di dati sia particolarmente influenzato riapre e fa tornare qui evidente le tante questioni che più volte abbiamo proposta sul confronto/scontro tra AI e medicina


3 Si sente da più parti il sorgere di studi su correlazioni tra polveri sottili, Covid-19, fumo da sigarette e tassi di mortalità. Qui la macchina cosa vede o cosa mostra? Che abbiamo sul polmone un effetto analogo tra diversi fattori aggressivi e/o patogeni? Che dato l'effetto abbiamo la stessa causa? Di nuovo la questione è di epistemologia e del rapporto tra causazione e correlazione.


4 Da un punto di vista politico l'articolo ci fa chiedere se non stiamo alzando la polarizzazione sociale creando mondi tra loro sempre più incapaci di dialogo.


5 Si parla spesso di dati e privacy dicendo così che la tecnologia potrebbe portare al totalitarismo. Le letture che vengono proposte dal regime cinese non dovrebbero farci ribaltare i termini? Abbiamo già dei regimi totalitari, questi con la tecnologia forse sono solo più rapidi e capaci di far funzionare i loro meccanismi (su questo mi prometto di ritornare in futuro magari commentando degli scritti di Hannah Arendt)