• Paolo Benanti

In UK un algoritmo ha assegnato i voti di maturità con grandi sorprese

Nel Regno Unito, un algoritmo ha determinato i voti di maturità degli studenti e sta creando una grande controversia. Seguiamo la notizia riportata da Le figarò per cercare di illustrare le possibili conseguenze e gli scenari che emergono dall'affidare la vita delle persone a una decisione algoritmica.

Con la pandemia, le scuole superiori inglesi non sono riuscite a far sostenere agli studenti gli esami di grado A-Level. L'Advanced Level ("livello avanzato"), ufficialmente: General Certificate of Education - Advanced Level e generalmente abbreviato in A-Level, è un esame di maturità affrontato dagli studenti britannici durante gli ultimi due anni di scuola secondaria superiore e rappresenta il miglior risultato ottenibile nel sistema scolastico inglese. In altri termini possiamo considerarlo l'equivalente inglese della maturità nostrana.


Per ovviare a questo inconveniente e determinare i voti finali degli studenti, il governo ha scelto un algoritmo.


Tuttavia questa scelta ha destato stupore e polemiche nel Regno Unito questa settimana, dove alcuni studenti britannici hanno scoperto con disincanto i loro voti nell'A-Level. "Il mio futuro è stato completamente oscurato " , ha detto tristemente alla BBC una studentessa delle superiori , dicendo che non sarà in grado di entrare nella prestigiosa Durham University in autunno per seguire un corso di laurea in ingegneria che sognava di frequentare.


Uno studente che protestava venerdì 14 agosto davanti al Department of Education.


Dalla pubblicazione dei risultati giovedì 13 agosto, i presidi delle scuole superiori, gli insegnanti e gli studenti hanno vacillato. Come molti paesi, i nostri vicini britannici sono stati costretti a cancellare gli esami finali per gli studenti delle scuole superiori a causa della crisi sanitaria del Covid-19. Per compensare questa assenza, il governo britannico e l'autorità di regolamentazione per gli esami, la Ofqal - un acronimo che sta per Office of Qualifications and Examinations Regulation - avevano quindi messo a punto un algoritmo, basato su due elementi chiave: il rendimento individuale dell'alunno durante l'anno e i risultati ottenuti per il raggiungimento del livello A da studenti della stessa scuola superiore negli ultimi anni.


Il risultato è stato il seguente: quasi il 40% dei voti assegnati (gli A-levels sono indicati con voti in lettere da A ad E, e in caso di insufficienza con un voto speciale U che significa Unclassifiedcioè non classificato o Ungraded: senza voto) era inferiore alle previsioni degli insegnanti e il 3% di essi è addirittura sceso di due livelli (da B a D per esempio). Il processo ha di fatto portato migliaia di studenti a perdere il posto nelle università più prestigiose del paese. Perché le offerte universitarie dipendono in ultima analisi dai risultati ottenuti alla fine degli esami A-Level.



Tra le critiche più ricorrenti nella stampa inglese, molti attori ritengono che questo metodo statistico abbia svantaggiato i migliori studenti delle scuole meno rispettabili oltre la Manica. Un altro punto delicato per il governo, i risultati mostrano che i voti avevano meno probabilità di essere abbassati per gli studenti che frequentavano scuole private a pagamento a livello nazionale.


Insorgono laburisti e conservatori

Lo scorso marzo, il Ministero dell'Istruzione ha annunciato per la prima volta che i risultati degli studenti di livello A sarebbero stati sostituiti dalle previsioni dei loro insegnanti. Quest'ultime avrebebro dovuto basarsi principalmente sui voti ottenuti durante le sessioni d'esame simulate, che si sono svolte prima della crisi. Ritenendo queste previsioni troppo ottimistiche - circa il 10% in più rispetto alla norma - Ofqal aveva finalmente decretato che non potevano essere basate su queste indicazioni così come erano. Per standardizzarli, l'autorità ha quindi immaginato questo cosiddetto processo algoritmico di regolazione dei risultati.


Poche ore dopo che i risultati sono stati annunciati giovedì scorso, il primo ministro Boris Johnson ha detto che gli studenti scontenti potrebbero sostenere nuovamente alcuni esami se sono convinti che avrebbero potuto fare meglio. "Se gli studenti sono delusi, dove sentono che avrebbero potuto fare meglio, dove sentono che è stata fatta loro un'ingiustizia, c'è la possibilità di fare appello e possono andare alle sedute di riparazione questo autunno", ha detto l'inquilino di Downing Street alla stampa. Ma il Presidente del Consiglio si è detto anche convinto che un numero maggiore di studenti abbia ottenuto la prima scelta universitaria quest'anno, rispetto agli anni precedenti, e che più studenti "provenienti da ambienti sociali svantaggiati" si potrenno iscrivere all'università all'inizio del prossimo anno scolastico.



I partiti di opposizione sono insorti rapidamente.

"È ovvio che qualcosa è andato storto con i risultati degli esami di quest'anno", ha detto Sir Keir Starmer, leader laburista britannico. Inoltre, il governo conservatore è stato criticato anche all'interno del proprio partito. Il legislatore Robert Syms, membro dei Tories, ha affermato in particolare che il governo dovrebbe stabilire un processo di appello equo il più rapidamente possibile" o affrontare il rischio che i parlamentari conservatori procedano sul sentiero di guerra ".


Oscuri i termini del ricorso

Di fronte alle rimostranze di molti attori che lo implorano di rivedere la sua scelta, il governo inglese sta ora cercando di fare marcia indietro. Il ministro dell'Istruzione britannico, Gavin Williamson, ha dichiarato venerdì alla stampa che le scuole non dovrebbero pagare per fare appello ai voti degli esami degli studenti. Di solito questi costi possono raggiungere le 150 sterline per esame.


Mentre il numero di richieste dovrebbe aumentare nei prossimi giorni, il sistema sembra ancora molto disordinato. Presentati sul sito Ofqal sabato mattina, i termini sono costantemente cambiati nelle ultime ore, lasciando gli studenti all'oscuro. Interrogato domenica dalla BBC sull'argomento, il presidente della commissione parlamentare per l'istruzione e parlamentare del partito conservatore, Robert Halfon, ha definito la situazione complessa. "Sta confondendo gli studenti, i presidi e gli insegnanti ed è l'ultima cosa di cui abbiamo bisogno in questo momento ", ha detto.


Alcune considerazioni algor-etiche

Più la tecnologia si sviluppa, più diventa complessa. Tuttavia è sempre più urgente e importante che la complessità che generiamo non debba significare incomprensibilità specie per i cittadini.


Abbiamo bisogno che parti della società civile si organizzino in organizzazioni senza scopo di lucro per la ricerca, la valutazione e il fare luce sui processi decisionali algoritmici che hanno una rilevanza sociale, nel senso che vengono utilizzati per prevedere o prescrivere l'azione umana o per prendere decisioni automaticamente.


Abbiamo bisogno che in maniera organizzata qualcuno analizzi gli effetti dei processi decisionali algoritmici sul comportamento umano e ne sottolinei i conflitti etici perché l'algor-etica diventi un elemento strutturante della società digitale.


Questa azione di analisi deve poi diventare un azione sociale: bisogna spiegare e far coscientizzare le caratteristiche e gli effetti dei processi decisionali algoritmici complessi a un pubblico generale.


Perché questo sia possibile è necessaria una piattaforma che colleghi esperti di diverse culture e discipline focalizzate sullo studio dei processi decisionali algoritmici e sul loro impatto sociale. Al fine di massimizzare i vantaggi dei processi decisionali algoritmici per la società, questa piattaforma dovrà assistere nello sviluppo di idee e strategie per ottenere l'intelligibilità di questi processi, con un mix di tecnologie, regolamentazione e istituzioni di controllo adeguate.


Mai come oggi il digitale e l'algoritmizzazione dei processi decisionali ha bisogno di algor-etica.

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